Forscher knacken Rätsel um Knochen der Gefallenen

Jahrhundertelang gab es fast keine Spur von den 20.000 Toten der Schlacht von Waterloo. Jetzt ist klar: Seine Knochen wurden für die Zuckergewinnung gemahlen.

Für die bei Waterloo Gefallenen erfüllt sich das Versprechen eines „süßen Todes für das Vaterland“ auf verräterische Weise. Mehr als 20.000 Soldaten und ihre Pferde starben im Juni 1815 in den Ebenen südlich von Brüssel, als Napoleon Bonaparte, der französische Eroberer, seinen letzten Kampf gegen britische und preußische Streitkräfte verlor. Ihre letzte Ruhestätte fanden die Toten jedoch nicht auf Friedhöfen, sondern in den Fabriken der aufstrebenden europäischen Zuckerindustrie.

Waterloo Bone Shop

Es wurde lange angenommen, dass die Knochen in Waterloo in den 1820er Jahren ausgegraben, nach England verschifft, zu Knochenmehl verarbeitet und als Dünger auf den Feldern ausgebracht wurden. Die “Frankfurter Allgemeine Zeitung” (FAZ) berichtet, dass nun ein Team von drei Historikern entscheidende Hinweise auf die Wahrheit gefunden hat. Ihm liegt ein Untersuchungsbericht vor, den Bernard Wilkin, Robin Shaffer und Tony Pollard am Donnerstag vorlegen wollen. Demnach begann der Handel mit den Toten von Waterloo etwa 20 Jahre nach dem Krieg.

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Laut Belgium Wilkin sind seit 1834 illegale Ausgrabungen von Knochen in Massengräbern in den Stadtarchiven von Braine-l’Alleud und Plansenoit dokumentiert, deren Vorfahren Bauern in der Gegend waren. In einer Ankündigung wies der Bürgermeister von Braine-l’Alleud darauf hin, dass jeder, der die Totenruhe stört, “mit einer Gefängnisstrafe von drei Monaten bis zu einem Jahr und einer Geldstrafe von 10 bis 200 Franken belegt wird”. Doch das half nicht, wie die Forscher weitere Erkenntnisse zeigen.

Zuckerrüben ersetzen Kartoffeln und Getreide

Deshalb zitierten die Forscher aus dem Artikel von „L’Indépendant“ vom 23. August 1835, der besagt, dass eine Gruppe von Industriellen das Schlachtfeld ausgraben durfte, „um die Knochen der tapferen Männer zu entdecken, die auf dem Feld starben Saibling der Knochen, Ehrenlügen müssen entfernt werden.” ” In den frühen 1830er Jahren schrieb der deutsche Geologe Carl von Leonhard in einem Brief über seinen Besuch auf dem Anwesen La Haye Sainte, das während des Krieges von 400 deutschen Soldaten bewacht wurde.

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Nun fand von Leonhard „mächtige Berge von Pferdeknochen“ und „tiefe Gruben voller Menschen und Tiere“. Ein Arbeiter bewunderte besonders die „Knochen der Grenadiere der Garde“, weil sie „so viel wogen wie Pferde“, schrieb von Leonhard.

Tatsächlich hätten lokale Würdenträger kein Interesse daran gehabt, den Handel zu stoppen, schreiben die Forscher: Aus mindestens 1,7 Millionen Kilogramm Knochen im Boden könne ein “kleines Vermögen” gemacht werden. Denn um 1833 begann sich die Zuckerindustrie in Belgien und im übrigen Europa zu entwickeln. Infolgedessen verdrängten Zuckerrüben Kartoffeln und Getreide von den Feldern, insbesondere in der Gegend von Waterloo. Aber für den Rübenanbau mussten die Landwirte den Boden tiefer pflügen als andere Feldfrüchte. Dabei seien sie unweigerlich auf menschliche Überreste und Massengräber gestoßen, erklärten die Forscher.

„Erfindung ist sehr wichtig“

Nicht nur in Belgien begehrten Zuckerfabriken Menschen- und Tierknochen. In Knochenkohle gemahlene organische Stoffe dienen dazu, Zucker zu filtern und ihn so zu entfärben. Ein zeitgenössischer Politiker schätzte, dass etwa ein Drittel des produzierten Zuckers zum Kochen benötigt wurde. Ein weiteres Zeichen lukrativer Geschäfte ist die Erleichterung des Außenhandels mit Tierknochen, die das belgische Parlament 1834 beschloss.

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Unter Historikern sollten die Ergebnisse von Wilkin, Shaffer und Pollard Aufregung hervorrufen. „Die Entdeckung ist sehr wichtig, weil sie unsere bisherigen Informationen komplett verändert“, sagte der französische Historiker und Napoleon-Experte David Chanterrane der FAZ. Es war ein Skandal, den alle drei aufdeckten. Die Autoren selbst sind in ihrer Zeiteinschätzung zurückhaltend: Schließlich ging es den Menschen darum, mit dem Knochenhandel ihren Alltag zu verbessern. Besonders für den Belgier Bernard Wilkin überwiegt die Freude am Lösen eines Rätsels.

Wilkin sagte der Zeitung, er selbst könne nicht glauben, was er gefunden habe: “Eine Antwort auf eine offene Frage der letzten 200 Jahre.” Dies war möglich, weil viele seiner Primärquellen zuvor für andere Forscher nicht zugänglich waren. Gemeinschaftsunterlagen sind beispielsweise in keiner digitalen Datenbank vorhanden. Wer nicht wie er in den belgischen Staatsarchiven arbeitete, hatte praktisch keine Chance, die Berichte zu entdecken. Außerdem müsse man ein paar Sprachen sprechen, um alle Hinweise zu sammeln, sagt Wilkin.

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